Trinta e quatro pessoas morreram num incêndio que consumiu na madrugada de segunda-feira um barco junto à ilha californiana de Santa Cruz, nos Estados Unidos, informaram esta terça-feira fontes policiais. Cinco pessoas foram resgatadas com vida ainda durante o incêndio, mas a guarda costeira e a polícia referiram entretanto que as buscas por sobreviventes foram canceladas.

A embarcação, “Conception”, tinha a bordo 39 pessoas: seis tripulantes e 33 passageiros. Os cinco sobreviventes são membros da tripulação que estavam acordados no convés e que saltaram para a água quando o incêndio deflagrou, sendo depois resgatados por uma outra embarcação e levados para costa, segundo a guarda costeira.

O xerife Bill Brown, do condado de Santa Barbara, afirmou que os corpos de 20 vítimas foram recuperados e que os mergulhadores viram entre quatro a seis outros nos destroços do navio afundado. O responsável da polícia adiantou que se está a tentar estabilizar a embarcação para que os mergulhadores possam recuperar aqueles restos mortais. A maioria terá de ser identificada por análises de ADN e as autoridades estão a recolher amostras de familiares, disse ainda Brown.

O alerta foi dado às 3h15 locais (10h15 em Lisboa) e, de imediato, as autoridades enviaram dois helicópteros e vários barcos para o local. “A Guarda Costeira lançou vários recursos de resgate junto com meios de agências locais para ajudar mais de 30 pessoas em perigo num barco de 75 pés perto da ilha de Santa Cruz”, confirmaram as autoridades no Twitter.

Os investigadores ainda não determinaram como é que o incêndio começou. O “Conception”, de 23 metros, fazia uma viagem de três dias às ilhas que formam o Parque Nacional Channel Islands, no Oceano Pacífico.

“Está muito nevoeiro. Temos esperança que alguém tenha nadado até à costa. Quando ancoraram, estavam bastante perto da costa”, referiu na segunda-feira Mike Eliason, dos bombeiros de Santa Barbara County, acrescentando que tinha esperança, mas que as autoridades já estavam “preparadas para o pior cenário”.

A capitã Monica Rochester já tinha garantido que o barco estava em total conformidade com as regras e que não tinha qualquer infração registada no passado.

A guarda costeira de Los Angeles tinha anunciado anteriormente que mais de 30 pessoas estavam “em situação de urgência” a bordo da embarcação. Segundo a CNN, a gravação do pedido de ajuda revela a conversa entre o capitão da embarcação e um membro da guarda costeira. Apenas as palavras deste último foram gravadas.

Estão 33 pessoas no barco que está a arder, elas não conseguem sair? […] Roger, elas estão presas dentro do barco? […] Roger, consegues voltar ao barco e destrancá-lo? Destrancar a porta para que consigam sair? […] Roger, não tens nenhum equipamento de combate a incêndio? Nenhum extintor nem nada?”

A ilha de Santa Cruz fica situada junto à costa da cidade de Santa Barbara.

Artigo atualizado às 19h50 desta terça-feira com a confirmação da morte de 34 pessoas