Explicador

Ondas gravitacionais: o que são e para que servem

Fevereiro 201611 Fevereiro 20161.199
Marta Leite Ferreira

Que materiais é que os cientistas utilizaram para encontrar as ondas gravitacionais?

Pergunta 4 de 7

O relatório publicado esta quinta-feira no Physical Review Letters foi assinado por mais de 1000 autores. Três deles, que mais estiveram envolvidos na descoberta das ondas gravitacionais, foram Kip Thorne (Instituto da Tecnologia de Califórnia), Rainer Weiss (Instituto da Tecnologia de Massachusetts) e Ronald Drever, um cientista reformado da Caltech. Todos tiveram acesso ao telescópio do Observatório de Interferometria Laser de Ondas Gravitacionais (LIGO), nos Estados Unidos da América.

O LIGO é formado por dois tubos idênticos (com 4 quilómetros de comprimento) montados em forma de “L”. Os cientistas enviam um raio laser para dentro dos tubos: quando esse raio chega aos espelhos que cada tubo tem numa das extremidades, ele é enviado para um detetor. O normal é que os lasers de ambos os tubos cheguem ao detetor perfeitamente alinhados, anulando-se um ao outro. Eis uma imagem aérea do LIGO, disponibilizada pela Caltech, onde pode ver o tubo e o edifício onde se realiza a deteção a meio.

ligo

O material do LIGO consegue detetar ondas gravitacionais num leque de 10 a 1000 ciclos (ou seja, 10 a 1000 Hz de energia) por segundo. Se os cientistas montassem um sistema semelhante no espaço, poderíamos detetar ondas de 0.0001 a 0.1 Hz de energia. Esse é um projeto que a NASA e a ESA estão a desenvolver.

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